Meet the family; 1 minuutje met… Huub Smulders van ERAC

13 oktober 2021

MindLabs is niet alleen een vereniging met dromen en ambities, we zijn ook een samenwerkingsverband van veel verschillende partijen. Eén grote familie, met leden en partners waarop we stuk voor stuk trots zijn. In de rubriek ‘Meet the family; 1 minuutje met…’ stelt iedereen zich om de beurt aan je voor. Heel kort, want de familie is groot. Wat doen ze met hun bedrijf en waarom doen ze wat ze doen? Dat lees je hier. In deze editie: Huub Smulders, algemeen directeur van ERAC.

Huub, om maar meteen met de deur in huis te vallen: wat is de core business van ERAC?
Poeh, een elevator pitch…. Daar heb je bij ons bijna een wolkenkrabber voor nodig! Maar waar het eigenlijk op neerkomt: wij bieden een one-stop-shop oplossing voor regionaal-economische ontwikkelingen in de context van Europese samenwerking. We combineren onze kennis over Europees beleid met die over de concurrentie tussen regio’s, en bieden diensten aan voor samenwerkende onderwijsinstellingen, overheden en bedrijven. Het begint vaak met beleid; een regio wil bijvoorbeeld de beste zijn op het gebied van digitalisering van de maakindustrie. Wij helpen dan op verschillende vlakken. Van het opbouwen van een samenwerking, het leveren van een kwartiermaker, tot en met de financiering van de cases. We zijn daarbij actief in allerlei branches. Van de voedselsector tot aan digitalisering. We kijken daarbij altijd naar het grotere plaatje. Anders dan velen in eerste instantie denken, zijn wij dus niet alleen bezig met het financieringsaspect. Geld is in onze ogen altijd een middel. Nooit een doel op zich; zeker als het gaat om publiek geld. Het gaat ons vooral om een stukje kennisoverdracht over hoe dat geld goed te gebruiken zodat de maatschappij er merkbaar beter van wordt.

Wat is daarbij jullie stip op de horizon?
Wij willen dat ERAC het meest bepalende adviesbureau op het gebied van regionale ontwikkeling wordt. We hoeven niet de grootste te zijn, maar wel de partij met de meest duidelijke stempel als het gaat om uitdagende kwesties zoals verduurzaming en digitalisering. Het leveren van kwalitatieve waarde blijft onze topprioriteit. Dit vanuit maatschappelijke betrokkenheid. Dat vinden we belangrijk. Of het nu de aardbevingsproblematiek in Groningen is, de ontwikkeling van de fotonische chipindustrie of het activeren van mensen met een afstand tot de arbeidsmarkt.

Uit ambitie? Idealisme? Of passie?
ERAC wil waarde toevoegen. Dat is voor ons het allerbelangrijkste. Vaak heb je in de zakelijke dienstverlening te maken met een hoop tussenpartijen en een hoog uurtje-factuurtje gehalte. Maar als wij ons bij een project aansluiten, zien wij onszelf als mede-probleemeigenaar. Dat is niet voor niets het geval. Door alle facetten van de keten te beheersen, tillen we het hele traject naar een hoger niveau. Dan kun je echt het verschil maken. Dit is wat ERAC uniek maakt.

Op welke manier zijn jullie aan MindLabs verbonden?
Wij zijn partner van MindLabs. Wij helpen de aangesloten partijen beter samen te werken, waardoor nieuwe ideeën ontstaan en het ecosysteem meer massa kan maken. En we organiseren het geld dat nodig is voor meer impact.

En hoe lang zijn jullie inmiddels al in de familie?
Sinds mei 2021 zijn wij aangesloten. Nu bijna een half jaar dus.

Wat is bij die samenwerking wat jou betreft de heilige graal?
Het besef bij álle belanghebbenden van hoeveel tijd, energie en geld het kost om iets unieks in de markt te zetten, zoals MindLabs. En dat visie altijd moet worden voorzien van de benodigde executiekracht om de stip op de horizon te bereiken.

Want wil je echt meters maken en uniek zijn in een tijd waarin veel regio’s bezig zijn met digitalisering en kunstmatige intelligentie, dan kom je er niet met ‘iedereen doet een beetje’ en al die beetjes op één hoop. Ik wil alle MindLabs-partners dus graag het volgende meegeven: we moeten er volle bak en met 100% overtuiging voor gaan, niet op halve kracht. Alleen dan wordt MindLabs het succes dat we allemaal voor ogen hebben. Op die manier kun je mens en maatschappij raken met de projecten die je doet. Geen nice to have-onderwerpen, maar zaken met een maatschappelijke uitwerking. Mensen blij maken. Bijdragen aan de wereldwijde opleiding van kinderen door digitalisering en AI. Kinderen en jongvolwassenen zijn de achterban van de kennisinstellingen die MindLabs dragen; alleen al daarom verdient dit project volle toewijding. Zij zijn degenen die later de regio en het land vormgeven.

En wat brengt het je in de tussentijd?
Het is goed om onderdeel te zijn van een beweging die de komende jaren nog veel meer impact gaat hebben dan we nu misschien voor mogelijk houden. Met alle toonaangevende bedrijven en ondernemingen kunnen we écht van waarde zijn. Door de zorg te verbeteren bijvoorbeeld. Of scholing overal ter wereld toegankelijk te maken met AI. En daar willen wij maar wat graag onderdeel van zijn!