Voormalig MindLabs-directeur Loet Visschers kijkt terug en blikt vooruit

28 maart 2022

Oud-directeur van MindLabs; zo kan Loet Visschers zich sinds enkele weken noemen. Want al blijft hij waarschijnlijk op andere manieren bij het ecosysteem betrokken, sinds 1 maart is hij op papier met MindLabs-pensioen. Terugkijkend op de afgelopen 2,5 jaar is hij naar zijn zeggen ‘medium-tevreden’. “Ik heb veel gedaan en voor elkaar gekregen, maar het directeurschap is een soort onlesbare dorst. Je weet: ongelofelijk veel mensen kunnen hun voordeel met MindLabs doen. Dat maakt dat je er álles uit wilt halen wat erin zit. En dat genoeg eigenlijk nooit echt genoeg is.”

“MindLabs heeft te veel potentie om tevreden te zijn met ‘goed genoeg’.”

Aan het vertrek van Visschers is vooralsnog weinig ruchtbaarheid gegeven. “Mijn pensioengerechtigde leeftijd is natuurlijk niet heel plotseling ingetreden, dus een echte verrassing was het voor de meeste mensen niet. Ik heb hier en daar ook wel verteld dat mijn vertrek eraan zat te komen. En er volgen nog wat afscheidsmomenten deze maand. Maar een uitgebreid afscheid wil ik niet. Het gaat nu vooral om de nieuwe directeur; die moet alle aandacht krijgen. Dat heeft prioriteit.”

Terugblik op directeurschap 
Samen met Visschers gaan we terug in de tijd. Naar augustus 2019, hét moment dat hij het gezicht van MindLabs werd. Zijn doelstelling was al vanaf het eerste moment helder, zo vertelt hij nu. “Kennis is in Brabant een groot goed. Zo ook in Tilburg. Maar talent vasthouden om de economie vooruit te helpen, dat lukte al jaren niet zo best. MindLabs kon een ongelofelijke pushfactor voor die economie worden, werd toen al voorzien. Een grote kans voor de gemeente dus, maar ook voor onze onderwijsinstellingen. Daar wilde ik aan meewerken. In mijn eigen geboortestad. Hoe mooi wil je het hebben!” 

De vereniging was op dat moment nog een ecosysteem in wording. Maar sinds de zomer van 2019 veranderde er een hoop. Als hoogtepunten van zijn tijd als directeur benoemt Visschers de stabiliteit die onder zijn toeziend oog ontstond. “In het begin bloeiden er 1.000 bloemen, maar ze bloeiden ook echt óveral. Inmiddels zijn er teams gevormd en heb ik meer structuur in het geheel gebracht. Ik kan blijkbaar goed functioneren in de turbulentie van de ingewikkelde MindLabs-structuur. En die wetenschap; ook daar geniet ik van. We hebben ontzettend mooie projecten opgestart. Eerst vooral met Tilburg University en Fontys, maar tegenwoordig met nog veel meer partijen”, aldus Loet. “Ja, dat zijn mooie dingen om op terug te kijken.

Grote partijen aan een kleine voordeur 
Visschers is tevens trots op de partners die hij en zijn team aan het samenwerkingsverband hebben weten te binden. En het gegeven dat partijen als de politie en de Nederlandse Publieke Omroep aan de deur komen kloppen. “Want het is nog maar een relatief klein voordeurtje. Dat biedt perspectief. We hebben natuurlijk ontzettend veel pech gehad met corona; voor een ecosysteem dat om ontmoetingen draait was dat echt vreselijk en niet best voor de moraal. Maar al met al denk ik dat we aardig op weg zijn richting het ideaal dat ik voor ogen had.”

‘Aardig op weg’. Die woorden zijn zorgvuldig gekozen, want de oud-directeur is over de huidige status van zijn doelstellingen niet onverdeeld enthousiast. “Het glas is wat mij betreft halfvol én halfleeg. Al ben je nog zo tevreden met hetgeen je hebt bereikt, je hoopt gewoon altijd op meer en beter. Meer projecten, meer partners en een nog betere dynamiek. We hebben inmiddels goede naamsbekendheid en er komt een geweldig mooi gebouw aan. Maar ik was graag nog echt uit die achtbaan geschoten. Massa is immers kassa. Dat gaat nu waarschijnlijk gebeuren onder de vleugels van de nieuwe directeur”, zo geeft hij enigszins teleurgesteld toe. “Toch realiseer ik me ook: als ik daadwerkelijk nóg meer voor elkaar gekregen had, was ik ook niet helemaal tevreden geweest nu. Daar is MindLabs gewoon een te grote kans voor. Het is nooit goed genoeg.”

Loets eindsprint naar méér 
Zijn directeurschap is overigens niet uitsluitend mooi en vruchtbaar geweest. Visschers werd ook regelmatig met zichzelf geconfronteerd. “Ik ben van nature niet iemand van wie de basis tot 3 cijfers achter de komma in orde moet zijn voordat er actie ondernomen wordt. Soms kwamen we naar mijn smaak dan ook te veel in het circuit van statuten naleven, alles steeds opnieuw herberekenen, verslagen schrijven, enzovoort. Terwijl de kracht van het kernteam juist ontwikkelen, creëren en risico’s nemen is. Daar werd ik dan zenuwachtig en een tikkeltje chagrijnig van. Want dat uur waarin ik een rapportage moest schrijven, had ik ook aan andere dingen kunnen besteden. Ik denk dan: kom op, we moeten ondernemen! Maar je moet je aanpassen aan het geheel.”

Met de eindstreep in zicht, heeft Visschers de laatste maanden wel nog een sprintje ingezet, zo laat hij weten. “Ik heb me echt geconcentreerd op alles zo goed mogelijk voor mijn opvolger wegzetten. Zo keek ik samen met het bestuur heel kritisch naar onze visie en strategie. Naar hoe het met MindLabs verder moet. Want als scheidend directeur kun je veel meer zeggen en alles op scherp zetten.” Ook hield hij zich nog bezig met het binnenhalen van partners uit de middensector. “Ik constateerde: start-ups hebben wel ideeën, maar niet de massa. En grote, gevestigde bedrijven hebben wel de mankracht, maar laten zich vaak het liefst met nieuwe ideeën verwennen. Scale-ups zitten daar tussenin. Zij hebben power en kunnen snel op zaken inspelen. Dat maakt ze voor MindLabs erg interessant.” Hij investeerde op de valreep ook nog in een samenwerking met Spoorzone-collectief The Tailors, dat door middel van gedeelde digitale ervaringen talent in de regio probeert te houden. “Zulke next-economybedrijven, daar kunnen we nog heel veel van leren. Want zo gaat het voortaan.”

Het zal niemand verbazen dat Visschers niet volledig met pensioen gaat. “Ik blijf de komende tijd nog 2 dagen per week voor de gemeente Tilburg werken, als strateeg economie en arbeidsmarkt. Dit met het accent op de Spoorzone en het kennisdistrict. Ook op MindLabs dus.” Hij hoopt dat er de komende tijd vooral veel klappen op lopende zaken worden gegeven. “Zodat iedereen kan doen waar ‘ie het beste in is. Want het is heel simpel: MindLabs kan en mag niet mislukken. Er zit immers te veel potentie, tijd en geld in.”